Камень в ювелирном искусстве никогда не перестанет волновать своей таинственной красотой. Радующий непревзойденными оттенками изумруд, загадочный нефрит, таинственный опал, горящий огненно-красным рубин, отсвечивающий глубоким внутренним сиянием тигровый глаз — все в камне восхищает. Бесконечная игра оптических иллюзий составляет основу камня. Классификация камней по твердости, по так называемой 10-единичной шкале твердости Фридриха Мозе очень любопытна. Наивысшей твердостью в 10 единиц обладает алмаз, который древние греки именовали непобедимым.

К драгоценным камням принадлежат рубин и сапфир (оба по 9 единиц), далее александрит, аквамарин, благородный топаз и некоторые другие (по 8 единиц); аметист, гранат, гиацинт, розовый кварц, дымчатый топаз (по 7 единиц). Полудрагоценные камни имеют по шкале Мозе до 6 единиц твердости. Фиолетовый чароит, зеленый изумруд, другие камни наделены красивым цветом и глубокой тональностью. У поделочных камней, которые используют при создании мелкой пластики, твердость значительно ниже: 2-4 единицы, сюда относят черный талькохлорид, различные гипсы, алебастры. Они легко режутся, полируются и выглядят эффектно.

К камням органического происхождения, используемым в ювелирном искусстве, относят речной и морской жемчуг (морской значительно крупнее), кораллы, янтарь, перламутр. Высоко ценится жемчуг, не имеющий перламутровых оттенков. В зависимости от географического места, где вырастает жемчуг, он имеет особые оттенки. В природе встречается не только белый серебристый жемчуг, но и черный, розовый, красноватый. Крупный жемчуг именуют бурмитским зерном, наиболее крупные жемчужины называются парангонами. Жемчужное шитье с использованием мелкого жемчуга применялось для украшения женской одежды. Нанизывают жемчуг на нить в отверстия, которые довольно легко просверливают стальным сверлом. На севере России был популярен речной жемчуг.

Шкала твердости не имеет абсолютного значения при оценке художественных достоинств камней. Эстетическая характеристика материалов обусловлена их редкостью, оригинальностью цвета, просвечиваемостью, размером, искусностью огранки. Наиболее ранней формой обработки является придание камню округлости, которая называется кабошоном. В Древнем Риме этим способом обрабатывали не только полудрагоценные камни, но и изумруды, рубины, сапфиры. В настоящее время кабошон для огранки драгоценных камней не применяется. Из-за твердости камней их огранка долгое время сводилась к очистке напластований и полировке естественных форм, получающихся в процессе роста кристаллов.

Достоверно неизвестно, кто первый начал обрабатывать алмазы в виде граней с помощью металлических дисков с нанесенным на них алмазным порошком. Полагают, что это произошло в середине II тысячелетия и, возможно, то были индийские или английские мастера. Постепенно камни приобрели симметрию, столь ценимую в ювелирном искусстве. Первыми правильными формами были алмазный наконечник и алмазная таблица. Впоследствии возникла огранка розой — полусфера с 24 треугольными гранями, которую именуют голландским. Существует до семи вариантов этого способа. Например, розу с 16 и 12 гранями называют полу голландской или антверпенской, двойная голландская роза имеет 36 граней. Грушевидная капля бриолет близка по форме двойной розе. Эта форма была популярна у французских ювелиров.

Полагают, что развитие огранки таблицей дало начало другим формам, полученным при спиливании углов. Так появились бриллианты с 8 и более (до 16) гранями на короне (верхней части бриллианта) и 6, 12, 16 гранями на рундисте (ободке, разделяющем камень на верх и низ). Полная бриллиантовая огранка имеет 32 грани на короне, не считая таблички, и 24 грани на павильоне, не считая колеты. Огранка камней имеет и иные способы; это видоизмененные бриллианты, профильная огранка, огранка лесенкой, смешанная огранка. Результатом ее стала игра света внутри камня, который как будто попадал в хрустальную ловушку и, отражаясь множество раз от внутренних граней камня, сверкает, создает непревзойденную игру света чистой воды.

Придание формы ювелирным камням — основная, но не последняя стадия искусства огранки камней. Особое значение придается оправе. Ее конструктивная роль столь же велика, как и образное выражение всей вещи. В качестве материала для бриллиантов применяли исключительно золото. Там, где основой служила медь, ее золотили. Гнездовая оправа как бы охватывает и удерживает камень. Это происходит за счет царги, которую часто украшали напаянной зернью, сканью или иным декором. Черная краска, которой окрашивают гнездо (ложе), называется грязью. Покрытие грязью, введение фольги, подкладка шелка и иные приемы помогали скрыть внутренние дефекты камня, например, помутнение.

Изобретение оправы «ajour» (оправы по рундисте), не имеющей донца, позволило открыть для обозрения весь камень, который удерживается лишь скобками-коготками на металлическом ободке.

Наряду с понятием ювелирное искусство употребляют и понятие ювелирный дизайн. Отличия между ними такие же, как между традиционными рукотворными изделиями и новыми композиционными приемами на основе активной асимметрии, нарочитом сохранении следов и приемов технологии.