Керамика доисторического общества обусловлена состоянием материальной культуры, характерной для ранних сообществ, с невысоким уровнем производительных сил и производственных отношений, разноречивостью религиозных воззрений. Это относится к племенным и родоплеменным формам эпохи раннего неолита, когда появляется первая керамика. Найденные изделия свидетельствуют о том, что они выполнялись вручную и обжигались на обычном костре. Для такой керамики, чаще всего посудной, характерны утяжеленность формы, скупость декора, массивность объема и пропорций, простая техника декорирования в виде процарапывания или тиснения. Однако заметно, что внешний вид изделия, его поверхность, функциональная специфика неизбежно осмысливаются в преодоления материала, обжига гончарных изделий.

Широко известна неолитическая керамика Франции, например, скульптурка медведя из пещеры Монтеспан. К эпохе неолита относят глиняную мелкую пластику Волго-Камья: торс женщины с условно трактованными формами, фигурка медведя, другие изображения. Интересна керамика эпохи энеолита, восходящая к культуре Триполья. Здесь открыты фигурки женщин с характерным горбоносым профилем и распущенными волосами, служащие, как полагают, предметами культа. В Триполье найдена и расписная керамика.

Керамика зарубинецкой и Черняховской культур имеет славянское происхождение. Простые массивные зарубинецкие сосуды, вылепленные вручную, коптились в горнах, имели черную, темно- или красно-коричневую лощеную поверхности. Черняховская керамика иногда изготовлена вручную, но в этот период уже известен и гончарный круг. Если в зарубинецкой посуде исследователей поражает непосредственность и монументальная простота формы, которая компенсировала неумелость технологии, то у Черняховских мастеров — большая культура обработки глины: чувство формы, красивой в силуэте и пропорциях; легкость в отделке; тонкие, далеко вынесенные от тулова сосуда ручки; узкие и высокие шейки. Нередко лепные сосуды украшены волнистыми и зигзагообразными линиями, обегающими сосуд, имевшими декоративное и магическое значение символов воды и оберега. Есть мнение, что геометрический декор в ранние периоды — не только показатель мировоззрения, но и следствие технических целей для уплотнения черепка и лучших условий сушки и обжига.

Сейчас уже не называют примитивной керамику времен неолита, периода бронзы и железа, эпохи Средневековья. К открытым материалам можно с успехом применить понятие археохудожественный стиль, с определенными законами формы, ее визуальными эффектами, которые достигаются с помощью стилизации, поиска выразительности вида, вытянутости пропорций, соотношений размеров и частей.

Законченным и совершенным видом обладает керамика, относящаяся к начальному периоду древних цивилизаций. Формирование самих цивилизаций ученые увязывают с развитием земледелия и оседлой жизни. Качественный скачок в развитии общества совершился в Восточном Средиземноморье. Ярким примером служит библейский город Иерихон в период, называемый докерамическим неолитом (VIII-VII тыс. до н.э.). О прогрессе города свидетельствуют открытые жилые помещения, пол которых покрыт известковой штукатуркой, окрашенной часто в красный или кремовый цвет. Стены выложены из сырцового кирпича. К этому времени относятся найденные глиняные фигурки людей и животных, крупные скульптуры человека из необожженной глины, налепленной на каркас и покрашенной. Однако в домах не найдена керамическая посуда.

Поразительно хороша керамика древних цивилизаций. Высочайшим искусством можно считать керамику Древнего Египта, Ассирии, Вавилона, Шумер, Месопотамии.

Ясность и целостность формы, в которой непосредственно отразились представления о гармоничном человеке, достигаются пропорциональностью частей, строящейся часто на принципах «золотого сечения». Изображение красных фигур на черном фоне и черных на красном дали соответствующие краснофигурной и чернофигурной керамики. Образ человека постоянно является центральной в ней темой, как и во всем греческом искусстве.